Lymfødem skyldes ophobning af væske i vævet i f.eks. en arm eller hånd. Lymfødem kan enten være medfødt (primær lymfødem) eller opstå efter operation eller strålebehandling (sekundær lymfødem).

I forbindelse med behandling for brystkræft ses det i sær ved fjernelse af lymfeknuderne i armhulen. Lymfødem opstår oftest ved overbelastning af armen (tunge løft eller monotone bevægelser), men kan også opstå uden årsag i op til 30 år efter brystkræftbehandlingen.

Overalt i kroppen findes der lymfekar, der er et netværk af grove og fine tråde, som transporterer lymfevæske væk fra de forskellige organer og væv. På sin vej i kroppen passerer lymfevæsken en eller flere lymfeknuder. Disse findes mange steder i kroppen men især i lysken, armhulen og i halsen samt i maven. Er lymfeknudernes funktion nedsat, kan lymfevæsken ikke transporteres væk og ophober sig i vævet, hvorved der opstår hævelse af det ramte område.

Ud over selve hævelsen af hånd eller arm kan symptomerne på lymfødem være træthed og en fornemmelse af, at hånden / armen føles tung, og at det spænder i den.

Er lymfødemet først opstået, er det en kronisk lidelse, og det er vigtigt at søge behandling så hurtigt som muligt for at begrænse skaderne på vævet. Lymfødem er ikke farligt, men kan være meget generende og hæmmende, hvis det får lov at udvikle sig.

Mærker man symptomer på lymfødem, skal man søge egen læge, der kan henvise til en specialuddannet lymfødem fysioterapeut.

Behandlingen består i lymfedrænage (blide strygninger i den retning lymfevæsken skal bevæge sig) og efterfølgende bandagering for at reducere væskeophobningen. Når hævelsen er reduceret, fortsættes behandlingen med en specialsyet kompressionsstrømpe til hånden og/eller armen samt fortsat drænagebehandling.

For at forhindre lymfødem i at opstå, og især hvis man har lymfødem, er det vigtigt at pleje huden og dermed undgå rifter og sår. Undgå ligeledes stramt tøj samt blodtryksmålinger, indsprøjtninger, blodprøvetagning, akupunktur mv. i den behandlede arm.